脳のなかの幽霊

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何時間も笑い続ける図書館司書、片方の手が自分の意に反して自分の首を絞めようとする女性、アニメの人間が実在すると信じている看護師・・・

 

実は、この人たちは何か精神に問題を抱えているわけではないのです。 ここでの問題になっているのは心理的なものではなく、神経学的なものです。彼らは脳の一部に損傷を受けており、そのために普通ではありえないことをしてしまうのです。

 

こうした症例は困難を引き起こすことではありますが、同時に私たちに脳の働きについて多くのことを教えてくれます。

 

脳の損傷によって正常な機能が阻害されるとどうなるのか? この本から学べることはたくさんありますが、とくに私の興味を引いたものは以下の3つでした。

 

①知覚は必ずしも意識的なプロセスではないため、もし脳の一部分が機能しないと物事は奇妙に知覚されてしまう。②妄想のすべてが心理学のせいではなく、神経学的なものもある。③笑うという単純な動作でさえ、頭の中の複雑なネットワークから来ている。

 

 

 

 

現実の認識に影響を与えるメカニズムが壊れると、物事は誤って認識される

ある女性が病院に入院しています。家族がその女性の様子を見舞いに行くと、彼女は片方だけ髪を整え化粧をしていますが、もう片方は放ったらかしでした。

 

これはエレンという女性に実際に起こった症例で、「ヘミネグレクト」という病気でした。この症状を持つ患者は片側のすべてが見えないだけでなく、まるでその片側が存在しないかのように感じてしまうのです。

 

エレンさんのような人の脳の中で何が起こっているのかはよくわかっていません。しかし彼女のようなケースは、知覚を助ける脳の領域である右頭頂葉において脳卒中を起こした後に必ず起こります。

 

知覚を司る脳の領域は30か所以上あるため、何が起きているのかを正確に知るのは難しいのですが、こうした事例から脳の働きをより詳しく知ることはできると考えられています。

 

神経学的な問題が原因で妄想が起こることもある

ドッド夫人は、左腕が麻痺していることを医師に告げられましたが、それがよく分からず受け入れられませんでした。彼女は脳の右半分に脳卒中を起こして左腕全体が麻痺しているにもかかわらず、正常に機能していると信じていたのです。

 

医師に「左手で鼻を触ってください」と言われたとき、彼女は実際には触っていないにもかかわらず触っていると思っていたため、「腕が動いていませんよ」と医師に言われてもそれを理解できなかったのです。 つまり彼女にとっては、すべてが正常に機能していたのです。

 

このような自分の症状をまったく認識しないという状態は「無認知症」とよばれ、ほとんどの場合右脳に脳卒中を患った患者に起こります。一方で「症状にこだわり続ける」というまったく逆の症状は、左脳に脳梗塞を患った人に起こります。

 

このように、心理学的に根拠のある疾患でも、神経学的には十分な研究が進んでいないためはっきりしたことは分からないものも少なくありません。将来的には、脳の損傷が心理的な問題の主な原因であることが判明するかもしれません。

 

脳内の複雑なネットワークが、笑いというシンプルな行動を支えている

お葬式で笑う人はほとんどいません。 しかしウィリーというある男性は、母親の葬儀の際に笑いが止まらなくなってしまい、墓前でふらふらになってしまったのです。

 

この神経学的な問題は「強迫性笑い」として知られています。稀なケースではありますが、感情の形成に関わる大脳辺縁系に関係があることがわかっています。

 

では、ウィリーに何が起こったのでしょうか? これを理解するには、人類の歴史を振り返って、そもそも人が笑う理由は何かを考えてみる必要があります。

 

進化心理学者は、私たちの古代の祖先がコミュニケーションの手段としてこの笑いのメカニズムを発達させたのではないかと考えています。初期のホモ・サピエンスは、何らかの脅威が近づいているというメッセージが実は単なる誤報だった場合に、笑いを利用して皆に知らせていた、という説があるのです。

 

この説では、現在の笑いをすべて説明できません。しかし考えられるのは、危険に直面したときに人々をリラックスさせるために始まったものが、他の用途にも進化したということです。

 

脳のなかの幽霊 (角川文庫)